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Telomerasa: La Enzima Antienvejecimiento

 Un grupo de científicos de la Universidad de Harvard, dirigido por el profesor Ronald DePinho, aparentemente han encontrado la Fuente de la Juventud, y para su sorpresa, ha estado en nuestros cuerpos todo este tiempo.

 

Los investigadores lograron controlar la producción de la enzima telomerasa, y de acuerdo con un informe publicado en Nature - International Journal of Science, pudieron realizar, por primera vez, una reversión dramática en el envejecimiento, que incluyó fertilidad mejorada, recuperación de órganos y tratamiento de enfermedades en ratones. El sorprendente descubrimiento ha llevado a los investigadores, y a nosotros, a desarrollar esperanzas para ralentizar el proceso de envejecimiento y curar enfermedades críticas como el cáncer.

 
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¿Cómo funciona el proceso de envejecimiento en nuestros cuerpos?
Para poder entender esto, primero explicaremos biológicamente cómo se construye nuestro cuerpo. El cuerpo humano se compone de muchas células, al principio es una sola célula y con el tiempo las células se multiplican hasta que alcanzamos un cuerpo adulto que consiste en aproximadamente 40 billones de células. Cada vez que una célula se divide, todo el ADN que contiene se copia, es decir, los paquetes que forman la célula y llevan el material hereditario: los cromosomas. Los cromosomas prometen que nuestras células funcionarán correctamente, por ejemplo, las células del corazón pueden regular los latidos, las células inmunes pueden luchar contra las bacterias y los virus, y más. Pero la replicación del ADN no es exactamente exacta: cada vez que la célula se divide, parte del ADN en los extremos del cromosoma se erosiona y se acorta.


Los bordes del cromosoma se llaman telómeros, y su función es proteger el material hereditario en el núcleo de la célula. Si no fuera por los telómeros, cuando la célula se divide, es decir, cuando el cromosoma se duplica, el cromosoma se acortaría y se perdería parte de su información genética vital. De hecho, el telómero se "sacrifica" y se acorta a sí mismo en lugar del material genético, una especie de "fusible" que termina después de que la célula se multiplique varias veces. Una vez que el telómero es demasiado corto, deja de proporcionar protección al cromosoma , y la célula lo reconoce como daño en el ADN y se detiene, lo que significa envejecimiento y exposición a enfermedades.

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El descubrimiento de "telomerasa" y la investigación de Ronald DePinho
La telomerasa es la enzima responsable de la reextensión de los telómeros; arregla el acortamiento del telómero, y se descubrió por primera vez en una criatura unicelular llamada Tetrahymena, por Elizabeth Blackburn en 1984. Pero en los cromosomas adultos, esta enzima está en un nivel muy bajo o falta, por lo tanto envejecemos y nos volvemos susceptibles a la enfermedad


Para ver cómo podría corregirse esto, el profesor DePinho y sus colegas manipularon genéticamente ratones de una manera que permitiría a los investigadores controlar su producción de telomerasa. Cuando "cortaron" la producción de enzimas, causó una cadena de daños en los ratones identificados con el envejecimiento: función cerebral deficiente, infertilidad, canas y más. Tan pronto como los investigadores "activaron" la producción de enzimas, realmente devolvieron la sustancia a la actividad y los resultados sorprendieron a todos: como si el reloj fuera rebobinado, se produjo una rehabilitación dramática que incluyó una mejora en sus capacidades cognitivas, la desaparición del cabello canoso y el retorno de la fertilidad.

 
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Los resultados del estudio y sus implicaciones futuras
El estudio ha demostrado que los tejidos viejos gastados pueden retroceder en el tiempo, lo que significa que un hígado destruido puede volver a sus días buenos y la piel arrugada puede volver a ser lisa una vez más. Este es un descubrimiento sensacional ya que es la primera vez que los científicos pudieron deshacer el envejecimiento de las criaturas vivientes. DePinho cree que los descubrimientos, en el futuro, reducirán la tasa de muertes por cáncer, diabetes, enfermedad de Alzheimer y otras enfermedades que son características de las personas mayores de 60 años.
Cree que, en lugar de combatir estas enfermedades, se pueden prevenir, y si podemos prevenir el cáncer y otras enfermedades por adelantado, y jugar con los telómeros como lo deseamos, podemos extender nuestras vidas de forma espectacular. Dicho esto, el camino hacia los medicamentos antienvejecimiento es largo, ya que estos medicamentos aún deben someterse a pruebas de efectos a largo plazo, pero el sorprendente descubrimiento indudablemente conducirá a una búsqueda mundial de un fármaco que active la enzima regenerativa en nuestras células.
 
Imágenes: NIH Image Gallery
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